Storia e Cultura

Con i satelliti Silent Barker, l’America sta entrando in una nuova corsa agli armamenti spaziali

Gli Stati Uniti sono sempre più preoccupati per il crescente numero di cosiddetti satelliti ispettori lanciati nello spazio da Cina e Russia che hanno il potenziale per avvicinarsi ai satelliti statunitensi, potenzialmente spiandoli e persino interferendo con la loro funzionalità. Quindi gli Stati Uniti stanno lanciando nello spazio una nuova classe del proprio satellite spia chiamato Silent Barker che è specificamente pubblicizzato come utile per spiare i satelliti ispettori rivali.

Sì, hai capito bene: la risposta dell’America ai satelliti utilizzati per spiare i satelliti statunitensi è quella di inviare le loro spie spaziali a spiarli a loro volta.

Forse opportunamente, l’artwork per il lancio evoca un romanzo di fantascienza degli anni ’70 sulle volpi mannare che viaggiano nello spazio (perché le volpi rappresentano spie e astuzie!)

Il lancio del razzo Atlas V551 che trasportava Silent Barker in orbita geosincrona doveva avvenire presso lo Space Launch Complex 41 a Cape Canaveral, in Florida, alle 8:34 del 29 agosto, ma è stato ritardato a causa dell’avvicinarsi dell’uragano Idalia alla Florida. Ora è stato riprogrammato per il 9 settembre alle 8:51.

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Un precedente lancio di un razzo Atlas V 551 nel gennaio 2006 allo Space Launch Complex 41 del Kennedy Space Center a Cape Canaveral, in Florida, questo caricato con la navicella spaziale New Horizons.
Foto della NASA // Wikimedia Commons

Questo lancio, designato NROL-107, trasporta più carichi utili che assumeranno un’orbita geosincrona a 22.370 miglia sopra la superficie, il che significa che completeranno una rotazione attorno alla Terra a una longitudine in gran parte fissa nello stesso tempo in cui la Terra completa una rotazione. Ciò significa che i satelliti torneranno nello stesso punto sopra la Terra ogni 23 ore, 56 minuti e quattro secondi.

Per il programma sono previsti almeno altri due lanci ciascuno con “uno o più carichi utili”, che porteranno alla piena capacità operativa nel 2026.

La costellazione di Silent Barker sarà gestita dal National Reconnaissance Office, l’agenzia responsabile della gestione delle risorse di intelligence satellitare degli Stati Uniti, anche se i dati verranno forniti al National Space Defense Center della Space Force a Colorado Springs e al Combined Space Operations Center a Vandenberg, in California.

Silent Barker è stato annunciato per la prima volta nel dicembre 2017 e costituisce un supplemento di prossima generazione a sei satelliti di ispezione GSSAP (con altri in arrivo) in orbita quasi geosincrona.

Il Government Accountability Office ha stimato che il programma avrà un costo totale poco meno di 1 miliardo di dollari, di cui 283 milioni di dollari erano già stati assegnati agli appaltatori entro il 2021, secondo i documenti di bilancio.

Per come lo spiegano i funzionari del Pentagono , secondo quanto riferito, i sensori spaziali di Silent Barker colmeranno le lacune di visibilità nello spazio in cui il Pentagono è frustrato di non poter dire cosa stanno facendo le risorse spaziali russe o cinesi perché fa affidamento principalmente su sensori terrestri che possono perdere copertura dovuta all’ora del giorno e al maltempo. Pertanto i satelliti spaziali Silent Barker porteranno presumibilmente una “copertura senza precedenti” dell’attività nell’orbita geosincrona e faciliteranno anche un catalogo più ampio e dettagliato di oggetti spaziali.

Le Forze Spaziali sostengono che questa nuova capacità di “cane da guardia” potrebbe scoraggiare future azioni malevole nello spazio rimuovendo il velo della negabilità e dando agli Stati Uniti la capacità di rispondere rapidamente per prevenire manomissioni o danni alle proprie risorse. Di conseguenza, parte della strategia di deterrenza del servizio prevede di parlare dell’esistenza di Silent Barker in modo che Russia e Cina sappiano che le loro attività spaziali in orbita alta potrebbero essere monitorate più da vicino una volta dispiegata la costellazione.

Il direttore dell’NRO ha detto ai giornalisti in una tavola rotonda che Silent Barker avrà la capacità di tracciare continuamente oggetti in movimento in orbita geosincrona, cosa che gli attuali satelliti GSSAP implicitamente mancano.

Ma come funziona esattamente Silent Barker, o anche di quanti satelliti è composto, rimane riservato. Ironicamente, Mosca e Pechino probabilmente percepiranno, o almeno denunceranno, le misteriose capacità di spionaggio delle spie di Silent Barker come equivalenti ad intenzioni offensive. Che loro, a loro volta, potrebbero citare in difesa dei loro futuri satelliti spia.

Ispettori satellitari malevoli?

Nonostante ci siano poche restrizioni derivanti dal trattato sullo schieramento di armi non nucleari in orbita, le principali potenze spaziali hanno per lo più osservato un tabù di lunga data contro tale operazione. Molte delle preoccupazioni attuali ruotano invece attorno all’arma dell’apparentemente innocuo satellite di ispezione.

I satelliti ispettore sono progettati con la capacità di manovrare vicino ad altri satelliti per, esatto, controllarne le condizioni. In alcuni casi, trasportano attrezzature per riparare o comunque modificare oggetti in orbita utilizzando bracci manipolatori.

Ma queste capacità apparentemente ragionevoli potrebbero anche rendere un satellite ispettore uno strumento potenzialmente efficace per lo spionaggio o, peggio, il sabotaggio: in grado di strisciare abbastanza vicino al satellite di un paese rivale e praticare qualche intervento chirurgico spaziale involontario utilizzando un braccio manipolatore o, da una posizione più sicura a distanza, con un laser.

Questo potrebbe essere un mezzo molto più discreto e ambiguo per influenzare le risorse spaziali di un altro Stato, piuttosto che l’approccio brutale di far esplodere oggetti spaziali con missili anti-satellite altamente indiscreti lanciati dalla superficie, disperdendo in orbita centinaia di frammenti pericolosi.

Fortunatamente, la vera guerra spaziale cinetica deve ancora avvenire. Ma Russia, Cina e Stati Uniti si sentono nervosi quando riconoscono che i satelliti ispettori degli altri si avvicinano o addirittura inseguono le proprie risorse spaziali. E con le attuali lacune nella sorveglianza spaziale, la paura potrebbe essere “cosa fanno i satelliti ispettori delle potenze rivali quando non possiamo vederli ?”

Uno studio cinese afferma che uno dei satelliti GSSAP del Pentagono ha volato entro 6,7 miglia dal suo satellite Shijian-20 utilizzato per testare la propulsione ionica ad alta spinta e le comunicazioni quantistiche. Nel frattempo, nel 2020, un generale americano si lamentò del fatto che i satelliti russi si avvicinassero entro 100 miglia da uno dei suoi satelliti. Nel 2018, gli Stati Uniti hanno presentato una denuncia a Ginevra nei confronti di tre satelliti russi che, in base ai loro movimenti e alle circostanze del lancio , apparivano progettati per missioni di spionaggio o sabotaggio.

Il fatto è che attualmente non esistono norme concordate su come le risorse spaziali delle potenze rivali dovrebbero interagire “in sicurezza” o “professionalmente” nello spazio. Sulla Terra, i paesi accettano a malincuore la presenza degli aerei spia e delle navi degli altri fintanto che rimangono su o sopra acque internazionali. Ma senza i confini terrestri, quanto è troppo vicino nello spazio?

Creare tali regole è difficile se non impossibile: le convenzioni di Ginevra che regolano le armi biologiche, laser e chimiche sono state per lo più rispettate, ed è stata proposta l’idea di creare tali regole da parte di un comitato.

Ma nessuna delle più grandi potenze spaziali sembra intenzionata a sostenere regole formalizzate, presumibilmente temendo che le proprie azioni nello spazio possano essere limitate più di quelle dei rivali. Ad esempio, cosa accadrebbe se un divieto più solido sulle armi spaziali autorizzasse semplicemente gli avversari a distruggere risorse spaziali utilizzando missili terrestri? Le violazioni dei trattati nell’ultimo decennio e l’invasione dell’Ucraina da parte della Russia hanno drasticamente ridotto la fiducia e l’interesse nella creazione di un nuovo regime di trattati sul controllo degli armamenti. Quindi per ora è un gioco di Kramer orbitale contro Kramer.

Atlas V 551: uno degli ultimi (e più grandi) del suo genere

NROL 107 sarà il 98esimo sistema missilistico di media portata Atlas V lungo della United Launch Alliance (una joint venture Boeing-Lockheed) a lanciare dal 2002.

La variante super muscolosa V551 è la configurazione più pesante dell’Atlas V, lungo 58,3 metri, al prezzo di 153 milioni di dollari per lancio nel 2017. Vanta una carenatura del carico utile più grande di 5,4 metri di diametro ed è azionato da un massimo di cinque booster, consentendogli di trasportare fino a 20,5 tonnellate in orbita terrestre bassa o 9,8 tonnellate in un’orbita di trasferimento geostazionaria.

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Il razzo Atlas V 551 è stato lanciato il 25 agosto 2023 in preparazione al lancio dell’NROL-107 che trasportava i carichi utili del sistema di sorveglianza spaziale Silentbarker per il funzionamento da parte del National Reconnaissance Office e della US Space Force.Aviatore Collins Wesson/USAF // Wikimedia Commons

Al decollo, il V551 vola verso il cielo con una spinta di 1.350 tonnellate generata da un motore RD-180 di costruzione russa e da cinque razzi a combustibile solido GEM-63 lunghi 20 metri. Nel giro di due minuti i booster vengono abbandonati e, all’uscita dall’atmosfera, la carenatura del carico utile che protegge dal calore si stacca, lasciando esposto il corpo dello stadio superiore del Centaur III (o Centaur comune) in acciaio incapsulato all’interno. Questo contenuto è importato da Twitter. Potresti riuscire a trovare lo stesso contenuto in un altro formato o potresti trovare ulteriori informazioni sul loro sito web.

Alla fine il Centaur stesso si separa, alimentato da un razzo RL-10C che utilizza idrogeno liquido e ossigeno liquido come carburante, mentre 20 propulsori montati su sei pod attaccati al Centaur vengono utilizzati per le manovre, attingendo a 340 libbre di carburante idrazina.

Il lancio della Silent Barker sarà il 98 ° Atlas V lanciato dal 2002, a cui seguiranno solo altri 18 lanci poiché a questo modello succederà il nuovo razzo per carichi pesanti Vulcan Centaur che utilizza un motore di costruzione americana. Questo successore, tuttavia, ha subito ritardi rispetto al lancio previsto, che dovrebbe comunque avvenire quest’anno.

La maggior parte dei restanti lanci Atlas V programmati sembrano essere dedicati al Progetto Kuiper, un programma di Amazon che mira a spendere 10 miliardi di dollari per lanciare infine oltre 3.236 satelliti per fornire Internet a banda larga a milioni di persone senza accesso locale. Il lancio dei primi due prototipi KuiperSats è previsto tramite un razzo V501 più piccolo a Cap Canaveral il 26 settembre.


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