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SpaceX e NRO Collaborano per una Sorveglianza Globale Senza Precedenti.

Arriva la Conferma ai nostri dubbi, altro che connessione Internet per tutti! Una costellazione di centinaia di satelliti dotati di sensori offrirà una sorveglianza strategica e tattica senza precedenti in tutto il mondo.

In tempi non sospetti News Academy ha pubblicato un articolo in cui si ponevano dubbi sulla reale funzione e i possibili futuri usi delle costellazioni di satelliti Starlink creati e messi in orbita dalla società SpaceX di Elon Musk. Oggi abbiamo degli sviluppi concreti che sembrano confermare quanto supposto.
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Secondo quanto riferito, il National Reconnaissance Office (NRO) degli Stati Uniti sta acquisendo una costellazione di centinaia di satelliti per la raccolta di informazioni da SpaceX , con un focus specifico sul tracciamento degli obiettivi a supporto delle operazioni di terra. Anche se i dettagli su questo progetto sono ancora molto limitati, ci sono chiari parallelismi con ciò che la US Space Force ha precedentemente affermato a proposito di un programma di sorveglianza radar spaziale altamente classificato , che è stato reso pubblico per la prima volta nello stesso periodo in cui si dice che SpaceX abbia ottenuto l’approvazione per il Contratto NRO. Se questo programma è quello che pensiamo, potrebbe portare a una rivoluzione nel rilevamento spaziale sia tattico che strategico.

Starshield , la business unit di SpaceX focalizzata sulle vendite governative, ha lavorato sui nuovi satelliti spia in orbita terrestre bassa (LEO) con un contratto da 1,8 miliardi di dollari ricevuto nel 2021 da NRO , secondo un rapporto di Reuters dello scorso fine settimana , che cita cinque fonti anonime a conoscenza dell’accordo. Il Wall Street Journal aveva già pubblicato un articolo sull’esistenza del contratto a febbraio, ma non ha nominato NRO come coinvolta né ha fornito dettagli specifici sull’ambito di lavoro dell’accordo.

SpaceX e NRO Collaborano per una Sorveglianza Globale Senza Precedenti. News Academy Italia

Al momento in cui scrivo, né SpaceX né il suo CEO Elon Musk sembrano aver risposto direttamente all’articolo di Reuters o commentato in altro modo i dettagli in esso contenuti. NRO, un’organizzazione militare statunitense che funge da principale braccio di intelligence di telerilevamento degli Stati Uniti, ed è così segreta che la sua esistenza non è stata pubblicamente riconosciuta fino al 1992, ha rifiutato di commentare i dettagli di qualsiasi accordo con SpaceX, secondo Reuters .

“Abbiamo cambiato i nostri metodi di approvvigionamento per sfruttare le tecnologie LEO”, ha detto lunedì Troy Meink, il vicedirettore principale di NRO, in un discorso alla conferenza Satellite 2024 , secondo SpaceNews . “La nostra priorità principale è soddisfare i requisiti con il minimo rischio.

Non è chiaro quando la nuova costellazione, o almeno un suo segmento iniziale, potrebbe iniziare a raccogliere informazioni a livello operativo, se non lo ha già fatto. SpaceX ha lanciato prototipi di satelliti rilevanti dal 2020, prima del suo contratto formale con NRO, e “un database del governo statunitense di oggetti in orbita mostra diverse missioni SpaceX che hanno dispiegato satelliti che né la compagnia né il governo hanno mai riconosciuto”, secondo Reuters .

La business unit Starshield è stata svelata pubblicamente solo nel 2022 e il suo primo contratto confermato , per servizi di comunicazione spaziale, è arrivato dalla US Space Force l’anno successivo. L’esercito americano ha anche valutato pubblicamente le capacità di comunicazione fornite da Starshield. L’esercito americano ha anche testato il servizio di comunicazione spaziale commerciale Starlink di SpaceX in diverse occasioni passate.

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Nel contesto del rapporto Reuters sul suo lavoro per l’NRO, il sito web Starshield di SpaceX attualmente elenca “L’osservazione della Terra” come una delle sue tre aree di interesse principali. Gli altri due sono “Comunicazioni” e “Carichi utili ospitati”.

“Starlink offre già una crittografia dei dati utente end-to-end senza precedenti. Starshield utilizza ulteriori capacità crittografiche ad alta sicurezza per ospitare carichi utili classificati ed elaborare i dati in modo sicuro, soddisfacendo i requisiti governativi più esigenti”, secondo il sito Starshield. “Il terminale di comunicazione laser intersatellite di Starlink, che è l’unico laser di comunicazione che opera oggi su larga scala in orbita, può essere integrato sui satelliti partner per consentirne l’incorporazione nella rete Starshield.”

I sistemi di comunicazione basati su laser sono in grado di inviare rapidamente grandi quantità di informazioni e sono anche altamente sicuri e resistenti ai disturbi della guerra elettronica.

I dettagli sulle capacità specifiche dei satelliti che NRO sta acquisendo da SpaceX sono scarsi. Reuters ha riferito che possono “tracciare obiettivi sul terreno e condividere tali dati con l’intelligence e i funzionari militari statunitensi” e che “porteranno capacità di imaging della Terra che possono operare come uno sciame”.

Non c’è alcuna indicazione, in un modo o nell’altro, dal racconto di Reuters sul tipo di “immagini” che i satelliti possono catturare. Ciò, a sua volta, solleva dubbi sul fatto che il tipo di prodotto di intelligence qui descritto sia davvero parte di una più ampia capacità di sorveglianza terrestre basata nello spazio. Inoltre, le tradizionali immagini elettro-ottiche e a infrarossi prese dall’orbita terrestre bassa non sono ampiamente utilizzate per il tracciamento in tempo reale di obiettivi a terra, almeno su larga scala.

Nel maggio 2021, il generale Jay Raymond, allora in pensione, allora capo della Space Force, ha rivelato che il suo servizio stava “costruendo GMTI [Ground Moving Target Indicator] dallo spazio” e stava “lavorando attivamente per essere in grado di fornire tale capacità” come parte di un programma classificato. La Space Force ha successivamente dichiarato a Breaking Defense che lo sviluppo di questa particolare capacità GMTI basata sullo spazio potrebbe essere fatta risalire a un progetto del 2018 all’interno dell’Air Force Rapid Capabilities Office (RCO).

GMTI si riferisce a una modalità presente su alcuni radar, che consente loro di discriminare tra bersagli in movimento a terra e quelli statici, e può monitorare l’attività di questi bersagli in movimento nel tempo. La GMTI come la conosciamo oggi è nata in parte dall’ iniziativa Pave Mover del Pentagono dell’ultimo periodo della Guerra Fredda. Il radar con GMTI di solito può anche fornire immagini radar ad apertura sintetica (SAR), che è la capacità di catturare mappe del terreno simili a immagini altamente dettagliate, anche attraverso copertura nuvolosa, fumo e polvere e di notte.

Tracce GMTI sovrapposte a un'immagine SAR.  (Dominio pubblico)

La capacità GMTI è migliorata notevolmente nel corso degli anni e l’ hardware ad essa associato è diventato molto più compatto, soprattutto con l’introduzione dei radar AESA (Active Electronically Scanned Array) e con una maggiore potenza di elaborazione. La combinazione di GMTI e SAR può fornire dati di contesto molto più grandi da raccogliere. Queste capacità sono diventate così sensibili che la combinazione di queste modalità può persino fornire l’identificazione e la classificazione automatizzate degli obiettivi che GMTI sta rilevando.

Un'immagine SAR dei C-130 su una rampa.

Dal 2021, il Dipartimento dell’Aeronautica Militare, che comprende anche la Forza Spaziale, ha presentato la capacità GMTI spaziale come un elemento chiave di ciò che sostituirà l’aereo di sorveglianza e gestione del campo di battaglia E-8C Joint Surveillance Target Attack Radar System (JSTARS). . L’E-8 è stato il risultato principale del programma Pave Mover.  L’Air Force prevede di ritirare l’ultimo E-8C nel prossimo anno circa .

Mentre parte della capacità persa con il ritiro dell’E-8 andrà alle piattaforme aeree distribuite, comprese quelle che possono penetrare nello spazio aereo conteso , gran parte di essa andrà nello spazio. Quindi i tempi per una costellazione GMTI in maturazione hanno senso poiché l’E-8C viene ritirato dal servizio. Il successo del programma GMTI spaziale potrebbe avere un impatto anche sui programmi avanzati di sorveglianza aerea GMTI/SAR in futuro.

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L’NRO si è storicamente concentrato maggiormente sull’intelligence a livello strategico, piuttosto che sul supporto di operazioni tattiche in cui il GMTI spaziale sarebbe particolarmente rilevante. Anche NRO e Space Force lavorano ormai da anni per definire esattamente dove si trovano le rispettive responsabilità di intelligence, sorveglianza e ricognizione (ISR). La cooperazione tra i due per acquisire e mettere in campo questa capacità non sarebbe sorprendente. È anche molto probabile, se non plausibile, che la costellazione che NRO sta acquisendo da SpaceX disporrà di suite di sensori in grado di eseguire molteplici tipi di attività ISR.

Non posso darvi dettagli su cosa c’è nel pass-through, ma lasciatemi dire così, stiamo lavorando a stretto contatto con la comunità dell’intelligence, in particolare con NRO“, ha detto il segretario dell’aeronautica Frank Kendall in una conferenza stampa, in vista del lancio della richiesta di budget per l’anno fiscale 2025 del servizio la scorsa settimana. “Ci sono capacità a duplice uso che possono essere messe in campo nello spazio e che sono preziose sia per l’intelligence che per le applicazioni militari. Ed è per questo che sto dicendo che alcune delle cose che sono in fase di passaggio sono vantaggiose per la Space Force.”

Il “passaggio” a cui si fa riferimento qui è una parte del budget annuale dell’Air Force che va direttamente ad altre agenzie, tipicamente per programmi classificati, che spesso non sono riconosciuti pubblicamente . La NRO ha storicamente un rapporto molto stretto con l’Air Force a questo riguardo, data la sua incapacità per decenni di operare pubblicamente.

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Uno dei modi principali in cui una vasta rete di satelliti con capacità GMTI e SAR potrebbe essere di grande aiuto in senso strategico è il monitoraggio continuo delle posizioni dei lanciatori di missili balistici mobili a terra che rimangono ampiamente utilizzati tra i principali avversari dell’America, Russia e Cina. Fornire un tracciamento persistente di queste risorse, così come di altri movimenti strategici, è una sorta di Santo Graal della sorveglianza strategica a cui il Pentagono aspira da decenni. Con una costellazione di grandi dimensioni, una certa quantità di risorse in orbita può essere assegnata a questa missione mentre vengono prodotti altri prodotti di monitoraggio del campo di battaglia e di intelligence tattica.

Indipendentemente dalle esatte capacità dei satelliti che SpaceX sta costruendo per NRO, quando potrebbero essere operativi e se ciò sia legato ai piani GMTI della Space Force, i vantaggi di un concetto di costellazione sono chiari. Storicamente, alcuni dei maggiori limiti dei satelliti spia sono stati la loro incapacità di essere ovunque necessari e la velocità relativamente lenta con cui possono essere riprogrammati. Anche i movimenti dei tradizionali satelliti spia sono prevedibili e i paesi con i mezzi per monitorarli possono adattare attentamente le proprie attività a seconda di quando tale risorsa è in sovraccarico.

A loro volta, i satelliti spia in orbita terrestre bassa hanno limitazioni sul tipo di informazioni che possono raccogliere e in quali contesti. Può essere difficile utilizzarli per supportare operazioni molto urgenti o per fornire una fonte più on-demand di informazioni aggiuntive per le forze proprio al confine tattico dello spazio di battaglia. Come notato, il rapporto di Reuters afferma che il supporto alle operazioni tattiche di terra è una delle principali forze trainanti dietro l’acquisizione da parte di NRO della nuova costellazione distribuita da SpaceX.

Al contrario, una costellazione più grande e distribuita avrebbe la capacità di monitorare simultaneamente enormi aree della Terra e, a seconda delle dimensioni della costellazione, almeno in modo molto più persistente o senza soluzione di continuità. Ciò potrebbe rendere difficile, se non impossibile, per un avversario nascondere attività di interesse. Un tasso di visita molto basso, o addirittura la sua eliminazione del tutto, potrebbe persino aprire la possibilità di una copertura continua in “streaming” di una posizione dall’orbita terrestre bassa. Ciò sarebbe essenziale anche per una copertura GMTI persistente che traccia i movimenti del terreno in tempo reale e che sarà effettivamente sufficientemente fedele da guidare le armi su tali tracce. È possibile che anche il tracciamento aereo possa essere una funzione, anche se in misura più limitata. Anche il sistema di allarme e controllo aereo E-3 Sentry (AWACS) sarà sostituito almeno parzialmente da capacità spaziali, insieme all’E-7 Wedgetail .

C’è anche una buona possibilità che si tratti di un altro tipo di sistema, forse per eseguire immagini ottiche/infrarosse su un’ampia area con alcune capacità esotiche per fornire il tracciamento. Semplicemente non lo sappiamo.

Indipendentemente da ciò, sì, stiamo parlando della possibilità di targeting e sorveglianza panottici o quasi panottici dallo spazio.

Maggiori capacità di collaborazione, in particolare quelle abilitate dall’uso delle tecnologie di apprendimento automatico e intelligenza artificiale (AI), potrebbero aiutare a trovare obiettivi di interesse e anomalie molto più velocemente che mai. Ciò potrebbe anche aprire la porta a funzionalità di raccolta, tasking/retasking più autonome e anche ad altre capacità. Le aree di interesse che necessitano di una copertura continua potrebbero avere satelliti aggiuntivi riassegnati all’orbita necessaria per farlo automaticamente, senza la necessità di deconflitto umano e persino di direzione diretta dell’operatore.

In termini di raccolta dati, l’apprendimento automatico e l’intelligenza artificiale saranno altrettanto fondamentali per aiutare ad analizzare gli enormi volumi di dati che una grande costellazione distribuita sarà in grado di raccogliere. Capacità come questa sono già state dimostrate e l’esercito americano sta investendo attivamente nel loro continuo sviluppo.

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“La proliferazione e la diversificazione della nostra architettura forniranno una maggiore copertura, maggiore capacità e resilienza e una consegna più tempestiva dei dati”, ha affermato in generale lo scorso anno secondo SpaceNews il vicedirettore dell’NRO, il maggiore generale della Space Force Christopher Povak .
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Una costellazione con centinaia di satelliti sarebbe anche molto più resistente agli attacchi ostili, il che sta diventando una caratteristica assolutamente critica. Gli avversari e i potenziali avversari degli Stati Uniti, in particolare Cina e Russia, hanno messo in campo vari sistemi anti-satellite e hanno continuato a sviluppare capacità più avanzate a questo riguardo.

L’esercito americano sta già lavorando pubblicamente su altre costellazioni distribuite, che considera fondamentali per supportare vari set di missioni, come l’allarme tempestivo contro i missili balistici e le armi ipersoniche , e garantire l’accesso ad essi in caso di un futuro attacco. Le autorità americane stanno anche cercando di espandere la cooperazione con le società spaziali commerciali, anche per quanto riguarda l’approvvigionamento di immagini satellitari, per contribuire a fornire ulteriore resilienza. Tuttavia, avere una costellazione di intelligence completamente sotto il controllo del governo statunitense eliminerebbe qualsiasi potenziale minaccia all’accesso dovuta a problemi con un particolare appaltatore privato . SpaceX e il CEO Musk hanno dovuto affrontare critiche su come l’uso di Starlink sia stato e non sia stato consentito in relazione al conflitto in Ucraina. Avere una costellazione proprietaria elimina questa variabile dall’equazione.

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Allo stesso tempo, questa attenzione pubblica verso le costellazioni distribuite sembra spingere i concorrenti a esplorare nuove e controverse contromisure anti-satellite. All’inizio di quest’anno, è emerso che il governo degli Stati Uniti aveva informazioni secondo cui la Russia stava esplorando un sistema anti-satellite spaziale che utilizzerebbe armi nucleari per disabilitare o distruggere un gran numero di satelliti contemporaneamente.

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In precedenza vi erano indicazioni secondo cui le forze armate cinesi avrebbero preso in considerazione l’uso delle armi nucleari come mezzo per attaccare grandi costellazioni. Secondo quanto riferito, anche i ricercatori cinesi legati all’Esercito popolare di liberazione hanno espresso preoccupazione per le potenziali minacce poste dall’attuale costellazione Starlink di SpaceX sulla base delle osservazioni della guerra in corso in Ucraina.
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“Direi che oggi le nostre costellazioni sono ottimizzate per un ambiente favorevole. E poiché vediamo queste minacce crescere, ora dobbiamo proteggere e difendere quelle costellazioni fino a quando non svilupperemo la prossima generazione di costellazioni resilienti”, ha affermato il generale della forza spaziale statunitense Stephen Whiting. ha detto ai membri della commissione per le forze armate del Senato in un’udienza a febbraio. “Il lavoro è in corso per implementare la prossima generazione di capacità resilienti”.

“La cosa più preoccupante è il modo in cui la Cina ha studiato clinicamente noi e la nostra dipendenza dallo spazio, e ha capito esattamente come pensano che sia la nostra architettura e ora sta rapidamente costruendo sistemi per tenere quell’architettura a rischio”, ha aggiunto Whiting.
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La Cina, in particolare, sta anche facendo passi da gigante nell’espansione delle proprie capacità di raccolta di informazioni spaziali, come puoi saperne di più qui .

Reuters ha riferito oggi che i media statali cinesi e gli account dei social media legati all’Esercito popolare di liberazione sono stati particolarmente espliciti nel denigrare la notizia del contratto di SpaceX con NRO.

Nel complesso, rimangono ancora chiaramente delle domande sulla portata, sui progressi del lavoro segnalato da SpaceX su una nuova enorme costellazione di satelliti spia per NRO, inclusa la sua relazione con gli sforzi per mettere in campo una capacità GMTI basata sullo spazio. 

Aggiornamento 21/03/2024:

NRO ha ora confermato pubblicamente che sta lavorando attivamente insieme alla US Space Force sulle capacità GMTI spaziali e che i prototipi di satelliti sono già stati lanciati.

“I prototipi sono andati lassù. Sono stati consegnati in circa 36 mesi dall’ideazione al lancio, hanno funzionato bene e ci siamo esercitati con la Space Force e gli altri servizi, per dimostrare la loro capacità e che siamo in grado di passare alla produzione”, ha affermato il direttore di NRO Christopher Scolese. ieri mentre parlava al National Security Innovation Base Summit, secondo Defense One .

Scolese non sembra aver tracciato esplicitamente alcun collegamento diretto tra questo lavoro e il contratto SpaceX del 2021 riportato, ma la tempistica triennale da lui descritta è certamente in linea.

Defense One ha anche evidenziato le informazioni provenienti dalla proposta di bilancio per l’anno fiscale 2025 del Dipartimento dell’Aeronautica Militare che parla ulteriormente della passata e attuale cooperazione NRO/Space Force sulle capacità GMTI nello spazio. I documenti di bilancio affermano che il “progetto Moving Target Indicator”, così come quello sui “Carichi utili ausiliari”, entrambi “sfrutteranno la relazione con NRO” relativa al lavoro “per sviluppare e mettere in campo un sistema GMTI”.


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Davide Donateo

Fondatore, Editore e Direttore Editoriale di News Academy, con una notevole esperienza, già fondatore di Database Italia e della casa editrice inglese Database International. Autore esperto nel campo della geopolitica e dell'OSINT (Open Source Intelligence), impegnato nella produzione di analisi approfondite e informazioni di alta qualità. Notevole Il suo impegno nel diffondere consapevolezza e conoscenza su temi cruciali che modellano il mondo contemporaneo.

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